¿Por qué los bombarderos rusos rondan el espacio aéreo estadounidense?

E.U.- Se podría decir que los dos bombarderos rusos que los aviones caza estadounidenses interceptaron el 4 de julio en las costas de California son un insulto metafórico a Estados Unidos.

“Buenos días, pilotos estadounidenses. Estamos aquí para saludarlos en su Día de la Independencia, el 4 de julio”, dijeron, según el Comando de Defensa Aeroespacial de América del Norte (NORAD, por sus siglas en inglés).

Los aviones de combate estadounidenses interceptaron a otros dos bombarderos rusos Tu-95 el mismo día, en las costas de Alaska. En ambos casos, los aviones de combate estadounidenses volaron para interceptar a los bombarderos rusos y estos dieron media vuelta.

¿Por qué Rusia está haciendo esto?

De acuerdo con Nick de Larrinaga, editor para Europa del sitio IHS Jane’s Defence Weekly, todo es parte de los esfuerzos de Vladimir Putin, presidente de Rusia, por reafirmar la presencia de su país en el escenario internacional.

“Él considera que la postura política de Rusia y el honor que se le confirió han mermado mucho desde el final de la Guerra Fría”, dijo.

Las actuales demostraciones de fuerza son parte del esfuerzo de Putin por asegurarse de que Rusia reciba el respeto que se merece y de demostrar que “sigue siendo una potencia militar y una fuerza a la que hay que tomar en cuenta”, dijo De Larrinaga.

Para Adam Kinzinger, asambleísta y veterano de la Fuerza Aérea, la visita de los bombarderos Tu-95 debería considerarse como “un acto de agresión” cuyo propósito es manifestar el poderío ruso.

“Si alguna vez dudaste de que la Guerra Fría ha recomenzado, quiero decir que estas son la clase de maniobras que muestran que así es”, dijo Kinzinger a CNN.

“Creo que se ha restablecido, probablemente no con la intensidad de la década de 1980, pero se han restablecido, en esencia, la clase de principios de la Guerra Fría que en ese entonces eran un despliegue de fuerza de ambas partes”.

Kinzinger, asambleísta por el estado de Illinois que perteneció a la Comisión de Asuntos Exteriores de la Asamblea de Representantes, comparó a Putin con un acosador escolar y dijo: “a veces, el niño más pequeño del salón es el principal acosador. Así es él”.

¿Qué ganaría Rusia?

No mucho, fuera de un estímulo a su ego y la oportunidad de mantener a las fuerzas armadas de otros países en alerta.

La intención de sus patrullajes de combate aéreo se centra más en la esfera internacional que en el público de Putin en casa, en donde es poco probable que les den mucha cobertura mediática, dijo de Larrinaga.

Sin embargo, el descaro del encuentro del 4 de julio podría haber despertado cierto interés en Rusia, en donde Putin ha propiciado la intensificación del orgullo nacionalista. La intercepción ocurrió el mismo día en que Putin felicitó a Barack Obama por la independencia de Estados Unidos.

Como no es usual que las tripulaciones rusas se comuniquen con las aeronaves que los interceptan ni con los controladores de tráfico aéreo, el saludo de los pilotos, que se envió a través de un canal de comunicación de emergencia para aeronaves, parece enviar un mensaje en particular. “Normalmente guardan silencio en la radio”, dijo de Larrinaga.

Kinzinger dijo que cree que Putin busca poner a prueba la voluntad de Occidente con estas misiones mientras descubre qué tan lejos puede llegar sin provocar una reacción.

“Por eso es importante que dejemos en claro desde ahora que no permitiremos que nos acosen”, dijo.

¿Cuáles son los riesgos?

Las aeronaves rusas están en espacio aéreo internacional, en donde tienen derecho de estar volando, dijo De Larrinaga. Pero hay ciertos riesgos.

Para empezar, ha habido quejas de que las aeronaves rusas no encienden sus transpondedores, asunto que causa polémica particularmente en Europa, en donde el espacio aéreo está más congestionado, ya que presenta el riesgo de una colisión con el tráfico aéreo civil.

También hay un riesgo de colisión con las aeronaves militares a las que se envía a interceptar a los rusos.

“Siempre que hay aeronaves militares de países diferentes que se acercan una a la otra cuando no están en comunicación surge la posibilidad de que ocurra un accidente”, dijo de Larrinaga.

Tanto los rusos como los otros países que han enviado aeronaves a interceptar se han quejado de que la otra parte se acerca peligrosamente, dijo.

Aunque los pilotos son muy hábiles y eso hace improbable una colisión, puede ocurrir.

En 2001, una aeronave de vigilancia de la Armada estadounidense y un avión de combate chino chocaron durante una intercepción de esa clase sobre la isla de Hainan, en el mar del Sur de China.

Aunque el avión estadounidense logró hacer un aterrizaje de emergencia, la aeronave china se estrelló y el piloto murió. Los chinos culparon a Estados Unidos y retuvieron a la tripulación durante más de una semana.

Aunque se están gastando fuertes cantidades de dinero en las fuerzas armadas rusas, siguen rezagadas respecto a las potencias occidentales en cuanto a capacidad y equipamiento, dijo de Larrinaga. La Fuerza Aérea rusa actualmente está presionando mucho a sus aeronaves (muchas de ellas obsoletas), por lo que ha perdido varias recientemente, dijo, entre ellas un Tu-95 que se estrelló recientemente en Rusia.

Kinzinger advierte que existe el riesgo de que una Rusia impredecible “dé el paso equivocado”: que calcule que puede entrar en Estonia, Letonia o Lituania sin provocar una reacción de la OTAN, “lo que puede causar, en el mejor de los casos, una guerra regional, pero posiblemente una guerra mundial si obligan a la OTAN a defender su propio territorio”.

¿Las misiones de los rusos son una amenaza a Estados Unidos?

Un portavoz del NORAD declinó calificar el incidente del 4 de julio como una amenaza, pero dijo que era “potencialmente desestabilizador” porque no se anunció y los bombarderos en cuestión tienen la capacidad de transportar armas nucleares.

Los aviones rusos no entraron al espacio aéreo estadounidense, que se extiende a 22 kilómetros desde las costas estadounidenses, en ninguno de los casos, señalaron las autoridades. Los aviones de combate estadounidenses los rastrearon hasta que dieron la media vuelta.

El encuentro ocurrió a unos 64 kilómetros de la costa central de California y fue más inusual porque los aviones rusos no suelen aventurarse tan al sur, dijo un oficial militar estadounidense a CNN unos días después del incidente.

El oficial dijo que aunque las intercepciones fueron rutinarias desde el punto de vista militar, el Pentágono considera que Putin “envió un mensaje” a Estados Unidos el Día de la Independencia.

Se habría detectado e incluso rastreado a las aeronaves rusas incluso en espacio aéreo ruso, dijo de Larrinaga, por lo que las fuerzas armadas estadounidenses habrían tenido su llegada (y su intercepción) bajo control cerca del espacio aéreo estadounidense.

“No debería haber habido riesgo militar desde ese punto de vista, aunque hay cierto grado de incomodidad militar en la idea de que probablemente haya un bombardero cargando un arma nuclear en tu espacio aéreo”, dijo.

¿Este fenómeno es nuevo?

Durante la Guerra Fría, tanto Rusia como Estados Unidos solían efectuar patrullajes de largo alcance cerca del espacio aéreo del otro, pero estos se redujeron conforme se aliviaron las tensiones.

Sin embargo, en 2007, Putin volvió a implementar las patrullas de largo alcance y envió bombarderos cerca del espacio aéreo estadounidense, japonés y europeo, dijo de Larrinaga.

“A lo largo de los pasados años y particularmente este año y el año pasado, con el inicio de la crisis en Ucrania, Rusia ha aumentado la cantidad de misiones”, dijo.

Dijo que Japón reportó la presencia de 324 aeronaves en los primeros meses del año pasado, lo cual representó un incremento considerable respecto al año anterior. La OTAN también reportó un incremento de la actividad aérea rusa en Europa, particularmente sobre los países bálticos, e intercepta aeronaves rusas “casi a diario”, dijo de Larrinaga. Gran Bretaña también ha desplegado aviones este año para interceptar a los bombarderos rusos que vuelan cerca del espacio aéreo de Reino Unido.

Se encontraron aviones militares rusos cerca del espacio aéreo estadounidense varias veces antes del incidente de este mes.

El 4 de junio de 2014, unos aviones de combate interceptaron a unos bombarderos rusos sobre las costas de Alaska y California luego de una serie de encuentros en el Pacífico.

Los aviones estadounidenses también interceptaron aviones militares rusos en las costas de California en 2012, también el 4 de julio.

¿Cómo se están llevando Estados Unidos y Rusia en este momento?

No hay duda de que las tensiones están tan intensas como al final de la Guerra Fría.

“Rusia es la mayor amenaza a nuestra seguridad nacional”, dijo el general Joseph Dunford a la Comisión de Servicios Armados del Senado este mes durante la audiencia en la que lo confirmaron como presidente del Estado Mayor Conjunto.

“Si quieren hablar de un país que representa una amenaza a la existencia de Estados Unidos, tendría que señalar a Rusia”, dijo Dunford. “Si analizan su comportamiento, no es nada menos que alarmante”.

En general, la actividad de las fuerzas armadas rusas ha aumentado desde marzo de 2014, cuando los países de Occidente se opusieron a su anexión de la región ucraniana de Crimea, así como al supuesto apoyo de Rusia a los separatistas en el este de Ucrania.

En mayo, por ejemplo, Rusia irritó a las autoridades occidentales al desplegar a 12,000 soldados y varias aeronaves y armas en un ejercicio militar sorpresa en el noroeste del país, demostración de fuerza que al parecer fue la respuesta a un ejercicio militar largamente planeado y anunciado que encabezó Noruega.

En junio, Putin anunció la adición de 40 misiles balísticos intercontinentales al arsenal nuclear ruso.

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